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¿Cometa del siglo?, ¡no todavía!
El cometa C/2012 S1 ISON se ha apagado completamente y se podría desintegrar incluso antes de alcanzar el perihelio

 

El Astrónomo Ignacio Ferrin, investigador de FACom, ha determinado el destino del cometa C/2012 S1 ISON, descrito por algunos como "el cometa del siglo".  El cometa se ha desvanecido completamente.  Es posible que se desintegre antes incluso de alcanzar el perihelio.

En Septiembre 2 de 2012, dos astrónomos Rusos descubrieron un cometa que fue designado como C/2012 S1 ISON.  Cuando la órbita del cometa fue calculada, los astrónomos se dieron cuenta de que el objeto pasaría a solamente 1.3 radios solares del centro de nuestra estrella en Noviembre 28 de 2013.  Numerosos artículos de prensa han afirmado que el objeto sería tan brillante como la Luna llena y que en efecto este podría convertirse en el "cometa del siglo".
 
El Dr. Ignacio Ferrin, Astrónomo del Instituto de Física de la Universidad de Antioquia en Medellín, Colombia, ha concluído recientemente un estudio sobre el cometa usando las más recientes observaciones disponibles.  El Dr. Ferrin, que es un reconocido especialista en Cometas, es también investigador y profesor del Programa de Astronomía del mencionado Instituto.
 
"El Cometa ISON ha venido presentando un comportamiento peculiar" afirma el Dr. Ferrín.  "La curva de luz [que es la que muestra la evolución del brillo del cometa con el tiempo] ha mostrado un estancamiento caracterizado por un brillo constante sin indicativo de una tendencia a aumentar.  Este estancamiento tuvo lugar alrededor del 13 de Enero de 2013.  Por 132 días después de eso y hasta las últimas observaciones disponibles, el brillo se ha mantenido constante”.  Esto ha hecho pensar al Astrónomo que es altamente improbable que el cometa sea tan brillante como la Luna llena.
 
Este comportamiento peculiar podría ser explicado posiblemente si el cometa fuera deficiente en agua o si una capa superficial de roca o polvo de silicatos estuviera limitando la sublimación del hielo en el espacio.  El extraño comportamiento del cometa ISON recuerda lo que le pasó al cometa C/2002 O4 Hönig que se mantuvo con el mismo brillo por 52 días, después de lo cual se desintegro sin dejar un residuo observable.  Debe notarse que el cometa ISON ha estado en este estado por mucho más tiempo, 132 días y contando.  Sin embargo, los astrónomos no saben cuál es el estado presente del cometa.  El cometa ha entrado en el denominado "solar glare", es decir esta a menos de 40 grados del Sol y es inobservable.
 
 
Imagen del cometa C/2002 O4 Hönig que sufrió un destino similar después de 2002 al que podría sufrir el cometa ISON.  © Copyright 2004, Chris L Peterson
 
Incluso si el cometa sobrevive a la situación planteada deberá superar otras dificultades.  El cometa alcanzará el perihelio muy cerca del Sol, donde los astrónomos han calculado alcanzará una temperatura de 2700 grados celsius suficiente para fundir el hierro o el acero.  Más allá de esto, el cometa penetrará el denominado límite de Roche.  Cualquier objeto que penetre este límite prohibido experimentará fuerzas gravitacionales del Sol que pueden partir en pedazos el núcleo del cometa.  La combinación de temperatura, radiación y fuerzas de marea debajo del límite de Roche podría ser demasiado para el cometa que podría no sobrevivir el encuentro con el Sol.
 
Hay una breve ventana de observación entre el 7 de octubre y el 4 de noviembre cuando el cometa estará a más de 50 grados del Sol.  El científico agrega que incluso así las condiciones de observación serán muy difíciles para determinar cuál fue el destino del cometa.
 
"El futuro del cometa ISON no luce muy brillante", concluye el Dr. Ferrin.
 

Fotografía del cometa tomada por estudiantes de pregrado de Astronomía de la Universidad de Antioquia en el Observatorio San Vicente La Loma (Antioquia, Colombia).  Haga click en la imagen para ver una versión agrandada.

Notas y lecturas recomendadas

  • Preimpreso del artículo sometido a la revista Preprint of the paper submitted to Monthly Notices of the Royal Astronomical Society, "The Location of Oort Cloud Comets C/2011 L4 Panstarrs and C/2012 S1 ISON, on a Comets' Evolutionary Diagram", http://arxiv.org/abs/1306.5010.

Crédito de las imágenes

  • "NASA’s Hubble Space Telescope provides a close-up look of Comet ISON (C/2012 S1), as photographed on April 10, when the comet was slightly closer than Jupiter’s orbit at a distance of 386 million miles from the sun"  (Source Wikimedia).  NASA, ESA, J.-Y. Li (Planetary Science Institute), and the Hubble Comet ISON Imaging Science Team.
  • "Comet Hoenig (C/2002 O4), 30 August 2002, 04:42 UT. 305mm LX200 (f/7.6), SBIG ST8i camera, 11.5 minute exposure. The tail continues to grow, although this isn't too clear in this image made through hazy skies" (Source http://www.cloudbait.com/gallery/comet/comets.html) Cloudbait Observatory.  © Copyright 2004, Chris L Peterson. All rights reserved.

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